Récits lettons

J’ai passé trois jours en Lettonie. C’était en août 2016. Un voyage imprévu. Quelques jours de libres sont apparus à l’improviste sur le chemin du retour entre ma mère patrie, la Suisse, et mon actuelle patrie, l’Islande. Objectif principal du mini-voyage: redécouvrir Stockholm avec des températures positives. Mais ayant traversé récemment la Baltique de Finlande en Estonie, je me suis dit, pourquoi pas refaire le coup de Suède en Lettonie? Aussitôt dit, aussitôt fait. C’est plus long à traverser. Il faut passer la nuit sur le duty-free-ferry, une expérience sympathique et moins chère qu’une nuit d’hôtel, enfin, ça dépend du temps passé au bar à bord… Et au réveil, un nouveau pays. J’aime bien ce genre de réveil!

Melngalvju nams – Schwarzhäupterhaus

Premier jour. Pluie, pluie et pluie. J’ai quand même réussi à m’abriter ici et là pour prendre quelques photos du centre-ville de Rīga. Deux-tiers de million d’habitants vivent dans la capitale lettonne, sur les deux millions que compte le pays. J’ai découvert quelques spécialités locales, notamment le baume noir de Rīga (en letton: Rīgas Melnais balzams), subtil mélange de 24 plantes différentes avec de la vodka. Ça a bon goût, particulièrement la variante au cassis. C’est supposé soigner tous les maux possibles et imaginables et c’est un fait, malgré le temps pluvieux persistant, je ne suis pas tombé malade en Lettonie! Les Lettons parlent… letton, une langue à des années-lumière de l’estonien. C’est une langue balto-slave comme le lituanien. L’estonien étant une langue finno-ougrienne comme le finnois et le… hongrois. La fin d’après-midi a été consacrée à la découverte des principaux monuments de la capitale, parmi lesquels le Monument de la Liberté et la Maison des Têtes Noires, une demeure du XIVème siècle (nom letton: Melngalvju nams; nom allemand: Schwarzhäupterhaus), dont le but principal était de servir de lieu de rencontre pour les marchants allemands célibataires et dont le destin fut d’être bombardé par… les Allemands durant la Deuxième Guerre mondiale, avant d’être reconstruite à l’identique à la fin du XXème siècle à l’occasion du 800ème anniversaire de la ville de Rīga. Comme à Tallinn (Estonie), le centre pavé de la ville de Rīga fait partie du patrimoine mondial de l’UNESCO.

Trop de baume noir à Rīga?

Le soir venu, j’ai testé le soda local, appelé kvass, une boisson à base de pain de seigle fermenté, plus populaire dans les pays baltes que n’importe quel autre soda!

Deuxième jour. Pluie toujours. Mais soleil en Lituanie. Alors je suis allé en Lituanie. L’occasion d’apprécier les verts paysages lettons depuis le bus.

Troisième jour. La pluie a cessé le long de la rivière Daugava. J’ai sauté dans une barque pour découvrir Rīga plus en détail, avant de parcourir dare-dare certaines rues renfermant des bâtiments de style Art nouveau, Rīga étant la ville au monde abritant le plus d’Art nouveau. Pour finir, avant de m’en retourner en ferry du côté de Stockholm, j’ai pris le temps d’entrer dans la Kristus Piedzimšanas pareizticīgo katedrāle, plus connue comme la Христорождественский кафедральный собор ou cathédrale de la Nativité de Rīga, pour ceux d’entre vous qui ne maîtriseraient ni le letton ni le russe. Les communistes convertirent la cathédrale en planétarium! Je me demande si le monde se porterait mieux en convertissant tous les dômes religieux en planétariums…

Art Nouveau à Rīga

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Tales from Latvia

I spent three days in Latvia. It was in August 2016. An unexpected trip. I got some extra free days on my way back from motherland Switzerland to current-land Iceland. The main target was Stockholm, Sweden. As I recently crossed the Baltic from Finland to Estonia, I thought: why not do it again from Sweden to Latvia? So did I. It is longer to cross. You need to spend the night and sleep on-board the duty-free ferry, which is fun and much cheaper than a standard hotel night. And you wake up in a new country. I like that feeling!

Melngalvju nams – Schwarzhäupterhaus

Day 1. Rain, rain and rain. I managed to find shelters to take some pictures of Rīga city centre. Rīga, 2/3 of a million inhabitants. Latvia, 2 million inhabitants. I killed the rainy weather trying the local alcoholic delicacy, the black balsam, a mixture of 24 different plants, plus vodka. It tastes good, particularly the variant with blackcurrant. It is known to have many medicinal qualities. Maybe that is why I did not get sick in spite of the poor weather conditions? I noticed that their language, Latvian, differs from Estonian. It is a Balto-Slavic language related to Lithuanian, Estonian being a Finnic language thus linked to Finnish. I spent the afternoon wandering around the major monuments of the capital, among them the Freedom Monument and the 14th century House of the Blackheads (in Latvian: Melngalvju nams; in German: Schwarzhäupterhaus), whose main purpose was to be a meeting point for unmarried German merchants. It was bombed during World War II by the… Germans before to be rebuilt for Rīga’s 800th birthday in the late 20th century. As in Tallinn (Estonia) the paved city centre is a UNESCO World Heritage site.

Too much black balsam?

In the evening, I enjoyed the local soda, kvass, made of fermented rye bread, more popular in Latvia than any other soda!

Day 2. Rain again, but sunny forecast for Lithuania. I made it be a Lithuanian day and spotted from the bus the green countryside of Central Latvia.

Day 3. No rain along river Daugava. I jumped on a small boat to discover more of Rīga before heading to Art Nouveau streets, Rīga being the artnouveauest city in the world! Before heading back to the ferry and to Sweden, I took the time to visit Kristus Piedzimšanas pareizticīgo katedrāle, better known as Христорождественский кафедральный собор, or the Nativity of Christ Orthodox Cathedral of Rīga, for the few of you who do not master either Russian or Latvian. The communists converted the cathedral dome into a planetarium! I wonder if turning all religious domes into planetariums would make the world a better place? Just wondering…

Art Nouveau in Rīga

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Tales from Estonia

My Estonian adventure lasted just 7 hours. Even if it was still three times longer than my Liechtensteinese one, that was still kind of a symbolic visit. I came from Helsinki via a short 150-minutes ferry ride. Worth the day trip! Many Finns do it to enjoy tax-free shopping and tax-free drinking. They drink on board both ways and they shop tax-free alcohol on their way back to Helsinki. The boat is like a floating restaurant with a huge tax-free shop!

Old Town of Tallinn from Toompea hill

Considering the limited time, I focused my Estonian day on the UNESCO-listed Old Town of Tallinn. 400,000 people live in Tallinn. That is roughly one third of the country population. There was a thin layer of snow on that February 2016 day. The temperature was not much higher than 0°C. The medieval character of the old town is remarkable, making the newish orthodox church look awkward. The view from the top of Toompea hill is hard to beat. The stand selling hot wine on top of that hill hard to resist. What else? Tallinn is a harbour city on the Baltic Sea, thus a trade hotspot. The currency is the euro. And Estonia is the birthplace of Skype! Estonians do speak Estonian, which is a close cousin of Finnish, as easy to master, with its 14 cases and numerous specific vowels. Example: hauaööõudus, a hardly translatable word intertwining ‘grave’, ‘horror’ and ‘night’ that sounds rather halloweenish, doesn’t it? As can be read on the floor just outside a museum I forgot the name of, Estonia will celebrate its 500th anniversary in 2418. Local delicacies include local vodka and liquors.

Tallinn (Old Town)

As often, this trip was looking like an introduction to the country, calling for more, for example an exploration of the two big islands: Hiiumaa and Saaremaa.

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